Will Sergey Brin accept the challenge to be observed through Google Glass?

This is my best-effort translation of my Dutch blog Gaat Sergey Brin de uitdaging aan zich via Google Glass te laten observeren?

Sergey Brin and Larry Page are the founders of Google. This omnipresent company was founded only 15 years ago and nowadays has over 30.000 employees. Each founder currently owns over 20 billion dollars and this amount will grow with another 4 billion the year to come, although it won’t be entirely cash money. Anyway, they can be regarded as part of a very select group that became extremely rich and powerful thanks to the ICT. It was a combination of factors that made them so wealthy. At the right moment they got the right education at the right top university, where they did the right research. But also they appeared to be the geniuses who kept their most important inventions more or less secret and they had the guts to start their own little company at exactly the right moment. The ‘Internet’ was rapidly growing and there was an urging need for algorithms to search in huge databases. The traditional search algorithms were not powerful enough. Brin and Page had elaborated on certain algorithms that had been developed at the Stanford University by others and they appreciated their potential power and started their little company. It became a huge success. What struck many people was that these two boys showed to have an ethically sound view about what they were doing. They stuck to ethical principles and this was very much to their own benefit. If they had shown disrespect to moral standards – esp. about privacy – and merely stuck to commercial principles, it is almost certain that their company (Google) would have failed, no matter the quality of their algorithms. Internet users have always evaluated the ethical principles of Google in their decision to use Google. And this surely was the case when others tried to penetrate that entirely new market.

In other words, the ethical principles of Brin and Page are okay. Or aren’t they anymore? What did 15 years of ever increasing success do to them, since they are part of that select group of extremely rich and influential people? These days they are the employer of a whole army of geniuses who work for them – money is not the problem – on projects that others only dream of. Sometimes ideas that stem from science fiction become reality in their laboratories.

I get the impression they are no longer entirely in contact with how real life is for most of us. I do understand and accept that our ethics require a little shift time and a while, in order to enable us to implement real improvements. However, I get the impression that Brin and Page are currently fooling themselves and us here. To be specific, I’m now talking about their newest toy, Google Glass. This toy is a pair of glasses that combines a camera and a projector and that is wirelessly connected to the servers of Google. The possibilities seem almost limitless. Although many of the possibilities are already realized since the introduction of the advanced smartphone, Google Glass will add an extra dimension. Regular smartphones, cameras, microphones and video recorders still require you to aim them at the target. Having those devices integrated  in your glasses enables you to aim them far less obtrusive. This will enable the wearer to intrude into our private life much easier than we are already kind of used to. Our privacy is again under scrutiny. Some try to convince us that we must change our concept of privacy, in order to get full advantage of current and future technological developments. They argue that we must accept and – even better – appreciate that certain personal details that we always felt to be private will be totally public in the future. In my opinion this is a cynical, or at least undemocratic, point of view. Isn’t this something that we at least all should vote on?! Or do we no longer have an option simply because new technological possibilities rule what’s still private and what’s no longer? If that’s the case, then we may as well get rid of all philosophers, ethicists and politicians, and even of democracy. My point of view is that from now on all new technological possibilities should be evaluated beforehand with regard to their consequences. Let’s try to make laws in time; don’t wait with closing the door after the horse has bolted. The high speed of modern life developments demands that we make laws in time and proactive, also because it is oftentimes quite impossible to reverse the effects.

Especially Sergey Brin, being the ‘lead inventor’ of many special Google projects – Google Glass being one of them – has introduced himself as the major advocate of Glass. Google has offered the device, available later this year, for 1.500 dollars to 8000 gadget lovers. Brin himself has worn the device in the New York metro. At conferences he tells the public that he had to get used to wearing the device, but that he liked it more and more. He even told them that he now thinks that staring at your smartphone is actually antisocial behavior (“You’re actually socially isolating yourself with your phone”) and he even suspects that it’s “emasculating”. And that you will get back the manly experience when using Google Glass. I wonder, what does this tell us about his mindset …

Okay, let’s assume, or admit, that the device offers an advantage to the wearer (for now neglecting certain security issues that might pose a problem to the wearer too). But did Brin spend enough attention to the issue of the privacy impact on those who are the target of the wearer? Let’s test this …

Mister Brin, I propose you do another experiment, but this time you will be the target of the Google Glass wearers. To be specific, you will be surrounded by several wearers, all being unknown to you, and all observing you. The experiment will last for at least one whole week and will not be limited to a single spot or hour of the day. Moreover, all data that the devices collect must be stored on the internet and be easily available to us all. This is the challenge I hope you will accept. Regards.

And until the moment that we all have been able to vote about Google Glass in our parliaments: Personally I tend to sympathize with anyone who wants to tear off the device and pulverize it on the ground. Yes, I know, this is a far more drastic approach than what the Stop the Cyborg organisation asks us to do. They ask us, actually quite decent, to wear a t-shirt with an overprint of a prohibitory sign.

Remark on the clip hereunder: If you use Google Search to search for ‘google glass’ and choose for Images, you will get an almost endless sequence of photos of very beautiful and happy people wearing this device. Coincidence?GoogleGlassImagesInGoogleSearch

Gaat Sergey Brin de uitdaging aan zich via Google Glass te laten observeren?

Sergey Brin en Larry Page zijn de oprichters van Google. Dit niet meer weg te denken bedrijf bestaat overigens pas 15 jaar en groeide in die tijd uit tot zo’n 30.000 werknemers. Beide oprichters bezitten momenteel ieder meer dan 20 miljard dollar en daar komt het komende jaar zo goed als zeker weer 4 miljard per persoon bij, al zal dat niet helemaal uit cash geld bestaan. In elk geval kunnen zij rustig gerekend worden tot een zeer select groepje dat dankzij de ICT superrijk en zeer machtig is geworden. Het lijkt erop dat zij zo rijk zijn geworden door een combinatie van factoren. Ze volgden op het juiste moment de juiste opleiding aan de juiste topuniversiteit, deden daar het juiste onderzoek, bleken beiden zondermeer geniaal, hielden hun belangrijkste uitvindingen aldaar min of meer geheim en begonnen hun eigen bedrijfje op het precies juiste moment. Het internet ontwikkelde zich in razend tempo en er was grote behoefte aan methoden om de steeds groter wordende hoeveelheid gegevens te doorzoeken. De tot dat moment traditionele zoekmethoden waren onvoldoende krachtig om zulke grote hoeveelheden snel te doorzoeken. Brin en Page hadden bepaalde, in eerste instantie door anderen  aan de Stanford universiteit ontwikkelde, zoekalgoritmen verder ontwikkeld en grepen hun kans. Het werd een groot succes. Wat iedereen daarbij opviel was dat ze een goede moraal meenamen. Ze hechtten aan ethische principes en dat was maar goed ook. Als ze de moraal aan hun laars hadden gelapt en zich hadden beperkt tot commerciële overwegingen, was hun bedrijfje (Google) welhaast zeker geflopt, ook al waren de algoritmen nog zo goed. Internetgebruikers hebben de ethische keuzes van Google altijd laten meewegen in hun beslissing om Google te gebruiken. Dat was zeker het geval vanaf het moment dat concurrenten opdoemden.

Met de moraal van Brin en Page zit het dus wel goed. Of toch niet? Hoe zou het daarmee gesteld zijn na 15 jaren van doorlopend succes op alle fronten? Ze verkeren tegenwoordig in de hoogste kringen en behoren tot de superrijken. Maar ook beschikken ze over een heel leger misschien wel nog genialere werknemers die ze – geld is er in overvloed – laten werken aan de meest wilde projecten. Af en toe worden ideeën uit de science fiction in hun laboratoria echt werkelijkheid. Menige jongensdroom wordt er waargemaakt.

Toch, ik heb de indruk dat ze zo langzamerhand losgezongen zijn geraakt van de realiteit. Dat onze ethiek bij tijd en wijle een beetje moet opschuiven teneinde grootse verbeteringen mogelijk te maken, het is begrijpelijk. Echter, ze lijken momenteel toch wel een loopje te nemen met de ethiek. Ik doel dan op het nieuwste speeltje, Google Glass. Het gaat daarbij om een bril die een camera en projector combineert en die bovendien draadloos verbonden is met de servers van Google. De mogelijkheden lijken welhaast onbegrensd. Hoewel een aantal van die mogelijkheden al realiteit zijn sinds de introductie van de moderne smartphone, zal Google Glass een extra dimensie toevoegen. Terwijl je een smartphone, fototoestel, microfoon en videorecorder nog echt moet richten, kan je bij een bril volstaan met ‘onopvallend dragen’. Het medium zal een stuk meer kunnen binnendringen in ons privéleven dan de media die we al gewend zijn. Onze privacy komt daardoor nog meer in het geding. Sommigen stellen dat we ons van de privacy in de toekomst niet meer moeten voorstellen wat deze ooit was en dat het zo goed is. Dat vind ik echter een wel heel cynische, of in elk geval ondemocratische, stellingname; mogen we daarover alsjeblieft zelf beslissen?! Het kan toch niet zo zijn dat we eigenlijk geen keus meer hebben alleen maar omdat iets voortaan technologisch mogelijk is. Als we ons vanaf nu laten bepalen door wat technologisch mogelijk wordt, dan kunnen we alle filosofen, ethici en politici maar beter meteen overboord zetten, net als de democratie. Ik denk dat juist vanaf nu alle technologische vernieuwingen vooraf getoetst moeten worden. Dus niet wachten met wetgeving tot een of ander kalf verdronken is. Proactief en vooraf bij wet regelen is in deze snelle tijden eerder een noodzaak dan een wens, temeer daar ongewenste ontwikkelingen terugdraaien soms gewoon niet meer mogelijk is.

Met name Sergey Brin heeft zich, als projectleider van allerlei bijzondere projecten – waaronder het Google Glass project – opgeworpen als pleitbezorger ervan. Google wil nog voor het eind van dit jaar 8000 gadget-liefhebbers in de gelegenheid stellen een Glass aan te schaffen voor 1500 dollar. Brin zelf heeft zich al in o.a. de metro van New York begeven met zo’n bril op. Op conferenties vertelt hij dat het dragen in het begin wat onwennig was, maar dat het hem steeds beter beviel. Sterker, hij vindt al dat getuur op een smartphone nu eigenlijk maar onsociaal (“You’re actually socially isolating yourself with your phone”) en beweert zelfs dat smartphones je mannelijkheid ondergraven, terwijl Google Glass dat niet doet. Hoe bedenk je het…

Nu zal het vast zo zijn dat die bril voor de drager een voordeel oplevert. Maar heeft Brin wel voldoende nagedacht over de privacy impact voor degenen die bekeken worden? Laten we er een interessant testgeval van maken.

Meneer Brin, ik stel voor om nogmaals het experiment aan te gaan, maar dan in de rol van degene die bekeken wordt. Concreet, ga de uitdaging aan je te laten omringen door meerdere, jou onbekende, personen die de bril dragen en die je gaan observeren. Het experiment moet dan toch wel minstens een week omvatten en zich ook niet beperken tot een enkele ruimte of een enkel uurtje van de dag. Verder moeten alle data die de brillen naar het internet doorsluizen opgeslagen worden op servers waar we allen goed bij kunnen. Ik ben benieuwd of je deze uitdaging durft aan te gaan. Met vriendelijke groet.

En tot de tijd dat we allen over het gebruik van Google Glass in onze parlementen gestemd hebben: Ik persoonlijk zal alle begrip opbrengen voor eenieder die de drager de bril van de kop rukt en deze op de grond verpulvert. Ja, ik weet het, daarmee ga ik verder dan wat de Stop the Cyborg organisatie beoogt. Die pleiten, heel fatsoenlijk eigenlijk, slechts voor t-shirts met opdruk van een verbodsbord.

Opmerking bij onderstaande clip: Wie in de zoekmachine van Google de term ‘google glass’ intikt en kiest voor afbeeldingen, krijgt een haast oneindige rits foto’s te zien van heel mooie en hartstikke blije mensen met zo’n bril op. Toeval?GoogleGlassImagesInGoogleSearch